Guillaume de Machaut Messe de Notre Dame


Guillaume de Machaut
Messe de Notre-Dame 
Propre de la Messe de l'Assomption de la Bienheureuse Vierge Marie
Ensemble Gilles Binchois, Dominique Vellard
Andreas Scholl
Gerd Türk 
Hervé Lamy 
Emmanuel Bonnardot
Philippe Balloy 
Willem de Waal
Jacques Bona 

"Choc" du Monde de la Musique n°147 
"Diapason d’Or" de Diapason-Harmonie n°375 
"Référence" de Compact n°68 
"10" de Répertoire n°38 
"5 étoiles" de Goldberg n° 4


Georges Duby has given us a stunning description of mid-14th century-Europe stricken by the plague (masterfully depicted by Machaut in "Le Jugement du Roi de Navarre"), by famine, by royal warfare (especially the onset of the Hundred Years’ War), and by internecine feudal and local conflict. He goes on to point out, however, that neither decimation of the population nor unceasing warfare prevented the development of an extraordinarily rich culture; and that intellectuals and artists alike felt they were living intensely on the cusp of a modern era. Machaut responded deeply to the reality of his time, using it as the basis from which to build an oeuvre which still stands today as an incomparable creative masterpiece.

Although we do not know the date of Machaut's birth, it seems appropriate to assume that a great spirit such as his dawned with the opening of his century, which musicologists conveniently do, going on to explain that the earliest surviving documentary evidence is a 1335 decree issued by Pope Benoit XII in which "it is noted that Guillaume has been clerk, secretary, and familiar of John of Bohemia's for some twelve years" (1). We thus know that in approximately 1323 Machaut linked his own fortunes with those of this "brave and chivalrous" prince of the House of Luxembourg, a man who enjoyed the universal admiration of his contemporaries. Machaut's life as a member of the prince's household subjected him to a frenetic round of banquets, wars, and journeyings to the farflung lands belonging to this "good king, who relished feasts and tourneys, women and warfare" (1). It is probable, however, that this tumultuous life at the court of the flamboyant ruler was the decisive element in the flowering of the composer's creative personality :

... For I was present at the feast
     The eyes in my own head saw all...
As a frequent member of the "feast", whether in France, Luxembourg, Flanders, Italy, Hungary, Poland, Bohemia, Silesia, Prussia or Lithuania. Machaut just as frequently complained of suffering discomfort, hunger, cold, and fatigue in countries where he "didn't know the language".

We will not dwell here on the numerous canonical sinecures (2) that during the 1320's and 1330's were promised, awarded, or withdrawn - by Popes John XXII and Benoit XII - in Reims, Verdun, Arras and Saint Quentin. In 1332, due to a series of military mishaps and political blunders, John of Bohemia's star began to wane. But the turmoil of his life continued unabated until he lost the use of his eyes in 1340, and ceased entirely only with his legendary demise during the battle of Crécy on 29 July 1346.

Guillaume probably settled permanently at Reims in 1340, although he had already accepted the post of canon by proxy on 29 January 1337. Like his brother Jean, however, he continued to serve as secretary to John of Luxembourg, remaining attached to his protector until the latter's death. The duties of canon - which, primarily involved singing at the cathedral services and masses - were extremely flexible, especially for distinguished individuals such as Machaut, since holders of the post were responsible not to the local bishop, but to the Holy See, a "remote" authority.

We may thus assume that with this appointment, Guillaume and his brother must have taken up residence in a house adjacent to the cathedral, there to lead an ordered "bourgeois" existence in sharp contrast to the eventful life they had known previously. It was his new post which enabled Machaut to complete his life's work and to give it the distinctive and permanent stamp that has survived to this day.

From documents preserved at Reims (3), we get a clearer picture of the probable occasion for the Notre Dame Mass (4), which was not, as has been conjectured, written either for a coronation or for the papal chapel at Avignon, but for performance at the commemorative mass instituted and endowed by the two Machaut brothers. Evidence of this is the epigraph engraved on the brass plaque (now lost) over the tomb in the cathedral where Guillaume and his brother were buried :

"In this resting place, Guillaume de Machaut
and his brother Jean lie united as lips to goblet.
Their commemorative service is performed as they requested :
each Saturday a prayer for the two departed,
for their souls and the souls of their friends,
to be intoned by a priest devoutly
celebrating a vocal mass at the altar of the Great Wheel (5).
For their prayer we have received the sum of three hundred French florins
from the executors of their will, to pay expenses :
the cost of wine for the mass and for food
on the return journey for those who fervently attend from afar.
May these two brothers find salvation in the all-forgiving Lord" (3).

It is intriguing to note that research on the Tournai Mass, which was probably composed several years previously, draws the same conclusion: "Research carried out by Professor Michel Huglo reveals that this mass was not, as had been assumed until now, a cathedral mass - that is. a mass sung during the choir service by the cathedral canons - but rather a votive mass celebrated, without the choir, in honor of Our Lady". Instituted by mid-14th century bishop Jean des Prés of Tournai, the votive mass calls for "the presence of a choral celebrant and five specialized choristers", to be chosen each year from among the "non-lifetime vicars" of the chapter (6).

Our own conception of how the work should be performed thus conforms - by happy coincidence - with the above historical view of the Notre Dame Mass. Specifically :
the Ordinary (7) of a polyphonic mass integrated into the basic structure of a Gregorian mass - with its typically contrasting sections of plain chant, readings, and prayers - using a small number of singers in a chapel. This approach differs markedly from the esthetic concept promulgated by those 20th century performers who have emphasized the work's "avant-garde" aspect, accentuating its rhythm, sometimes to the point of frenzy; here it is recognized that beneath the work's technical complexity lies a musical line that is serene and lyric.

In his recently published work on this mass (8), Daniel Leech-Wilkinson has much to say concerning its technical, stylistic, and even conceptual integrity. A cursory analytical and interpretive examination of the mass might support the hypothesis that it is made up of a number of heteroclite components cobbled together for the occasion; but greater familiarity with the work reveals that in its development nothing has been left to chance; and that each new addition contributes to building up the overall construction of the work as a whole - a consistency that performers and listeners alike find immensely satisfying.

Text after Dominique Vellard original

Notes :
(1) "Guillaume de Machault, la vie et l'oeuvre musical" Armand Machabey, Paris, 1955. (The major biographical reference in the field).
(2) The post of canon was a distinguished position in the cathedral hierarchy, and remunerated by the Church.
(3) Documents quoted and translated (into French) by the Abbé Jean Goy in "Guillaume de Machaut", in "Actes et colloques, n°23", Paris, 1982.
(4) Referred to by this name in one of the manuscripts : "Here begins the Notre Dame Mass".
(5) The altar of the Great Wheel was located at the sixth arch, on the righthand side of the nave in Reims Cathedral.
(6) Jean Dumoulin Canon, and Jacques Pycke : "Tournai Mass", Tournai, Louvain, 1988.
(7) The Ordinary includes the basic sections of the mass which are always celebrated (Kyrie, Gloria, Credo, Sanctus, Agnus); the Proper of the mass, on the other hand, is chosen for specific occasions in the Church calendar from among a body of special chants (Introit, Gradual, Alleluia, Offertory, Communion). (8) "Machaut's Mass, an Introduction", Daniel Leech-Wilkinson, Oxford, 1990.

A Few Notes on the Interpretation

For the Mass of the Assumption, we have taken as our model a 14th century gradual containing late medieval modal rhythmic and melodic notation.

To cite but one example, note this phrase from the "Gaudeamus" Introit. Here we can see the rhythmic notation, for example on the word filium, where the small bars doubly underscore the F; and then on the E before dei, further emphasizing the F through the D-E-F-E-F ornamentation; followed by a logical, retard on the two final notes, providing the conclusion of the Introit with the melodic balance characteristic of music composed in the First Mode. Melodically, the manuscript inserts a B flat for the words gaudeamus and virginis (obeying the "fa super la"), but leaves unchanged the B natural in the word collaudant because of the upward progression of the melody towards C (1).

Thus, for all choices concerning variations to the mass, we have based our decisions on this late medieval modal system, employing the sharp only in explicitly cadenced phrases. Our hope is that in this way we have been able to preserve the individual, flexible, and natural character of the melodic lines, while at the same time maintaining the distinctive flavor of the dual cadences (2).

We have also added a ground line to the Introit and Communion sections, a technique implicitly sanctioned by John XXII's decree on church music, although there is room for disagreement on this point : the decree prohibits Ars Nova polyphony for the choir, but goes tolerate the use, on special feast days, of "certain consonances enhancing the melody (of the plain chant), in such a manner as to ensure that the purity of the chant will remain unsullied" (3).

We will not belabor here the consummate level to which Machaut raised his mastery of form, both in the isorhythmic sections (4) - Kyrie, Sanctus, Agnus, Ite Missa Est - and in the Gloria and the Credo, where the musical construction respects the semantic structure of the text without sacrificing one iota of its own formal discipline. Neither will we expatiate on the incredible diversity of the techniques employed - augmentation of the rhythmic density in the Kyrie and the use of a leitmotif throughout the work, for example. Machaut blends all these devices so seamlessly into the whole that at no point does their abstract intellectuality interfere with either the power or the naturalness of the total work.

Text after Dominique Vellard original

Notes :
(1) In the monodic antiphons of the time, the Flat is often indicated in the key signature of the First Mode (Mode of D), a typical feature of late modal works, which were composed according to a more formal system than that of the ancient modes, the B natural being added as required, and the tonic and the dominant emerging with greater clarity.
(2) We have always sought to maintain as far as possible the melodic consistency of each vocal line.
(3) Translated by Michel Huglo (into French) in "Textes latins en musicologie", Brussels, 1984.
(4) Isorhythm : the repetition of rhythmic or melodic phrases within the structural development of a work, notably in the tenor voice, the backbone of the polyphonic edifice.

ensemble gilles binchois, Dominique Vellard


It was in the choir of Notre-Dame de Versailles, where he sang as a child, that the main lines underlying all his musical activity became clear to Dominique Vellard. His choirmaster, Pierre Béguigné, trained at the Niedermeyer School, passed on his passion for Gregorian chant, Renaissance polyphony, the French masters of the 17th century, organ music and Bach chorales. After an obligatory stint at the Versailles Conservatory, he soon found himself confronted with a new manner of interpreting Baroque music, led by the generation of "harpsichordist-conductors" of the 1970s.

Interested by the way that the interpretation of the Baroque repertoire was being called into question, but somewhat alarmed by the presumption of the participants in this evolution, he preferred to devote most of his activity to the interpretation of music of the Middle Ages and Renaissance that fascinate him and in which he is free to express his aesthetic choices. Aware that professionals and listeners alike aspire to more personal readings of these repertoires, he now strives for a more lyrical and contrapuntal interpretation of 17th and 18th century music.

The Gilles Binchois Ensemble

Founded in 1978, bears the hallmark of a group dedicated to the discovery and interpretation of music from the Middle Ages. Unaffected by fads or fashions, the group has remained completely loyal to its objectives, which include close study of the various repertoires (especially French) and of their relationship with music of the oral tradition, study of different types of notation, and an attempt to achieve the vocal and instrumental tones appropriate to these repertoires. The Ensemble has deliberately chosen to accept only those engagements which fit in with the goals it has set itself, devoting the time required for research and preparation of the programs offered. This self-imposed discipline may have slowed development of the group's public image, but it has fostered the maintenance of extremely valuable contacts and privileged relationships with musicologists, instrument makers and record companies who have nourished and stimulated the group's creative work. In the course of the last ten years, the arrival of numerous specialized artists of different nationalities has enriched the quality of the Ensemble. The Gilles Binchois Ensemble has received public recognition throughout Europe as the result of its recordings, tours and concerts (Belgium, Germany, Great Britain, Holland, Switzerland as well as Hungary, Baltic Countries, Poland, Czechoslovakia with the help of the Association Française d'Action Artistique and the Ministry of Foreign Affairs). In France, the Ensemble is subsidized by the Conseil Régional of Burgundy and the Direction Régionale des Affaires Culturelles of Dijon.

for this album the vocalists of the Gilles Binchois Ensemble are :

Andreas Scholl, counter-tenor
Dominique Vellard, tenor 
Gerd Türk, tenor 
Hervé Lamy, tenor 
Emmanuel Bonnardot, baritone 
Philippe Balloy, baritone 
Willem de Waal, tenor
Jacques Bona, tenor


Messe de Notre-Dame

Propre grégorien de la messe de l’Assomption de la Bienheureuse Vierge Marie

Introït : Gaudeamus omnes in domino



Collecte : Veneranda nobis
Epître : Lectio libri Sapientie
Graduel : Propter veritatem
Alleluia, assumpta est Maria
Evangile : In illo tempore intravit Jesus


Offertoire : Diffusa est gratia


Pater Noster


Communion : Regina mundi
Post-communion : Mense celestis



"Chocdu Monde de la Musique n°147 :

Comme beaucoup de chefs-d'oeuvre, la Messe de Notre-Dame possède son lot d'énigmes encore non résolues. Le fait qu'il s'agit de la première messe polyphonique due à un auteur unique a permis de lui attribuer le rôle de grande pièce de cérémonie (et en particulier accréditer l'idée, au début du siècle, qu'elle avait été composée en l'honneur du sacre de Charles V). Progressivement remise en question, cette conception d'un "grand œuvre" avait été finalement abandonnée pour succéder à l'image inverse, au point que des doutes avaient été émis, dans le débat musicologique des dernières décennies, sur l'aspect unitaire de l'œuvre. Dans un cas comme dans l'autre pourtant, l'occasion était donnée aux interprètes de renchérir sur l'aspect "gothique" de l'œuvre, que ce soit dans le cadre d'une grande pièce d'apparat ou bien d'expériences avant-gardistes servant de laboratoire au développements ultérieurs du genre.
L'enregistrement de Dominique Vellard ne prétend pas apporter de solution définitive au débat, mais relance ce dernier en adoptant une conception générale de l'œuvre qui accentue sa dimension unitaire et surtout votive, excluant par conséquent tout excès sonore au profit de moyens modestes, concentrés. L'expression qui en découle obéit à des principes similaires : là où, dès le 
"Kyrie", on est habitué à entendre un discours massif et sectionné rythmiquement, se déroulent ici de longues lignes mélodiques fluides, amplement dessinées, au rayonnement d'une intense sérénité. Avec des tempos considérablement plus retenus, l'un des moindres paradoxes de cette version n'est-il pas de donner à entendre dans cette messe le précurseur direct de Dufay? Il suffit d'entendre le "Gloria" ou le "Credo" pour s'en convaincre, dans lesquels la douceur des enchaînements, la subtilité des incises mélodiques sont telles qu'il paraît difficile d'imaginer comment la même œuvre a pu servir de manifeste sonore à une esthétique de la ligne brisée... Dans les autres mouvements, de style isorythmique, la souplesse que confère le travail vocal des chanteurs n'accentue en rien les dissonances, mais détache chaque voix de la polyphonie avec une netteté qui permet d'apprécier tout le génie contrapuntique de Machaut.
La qualité d'un tel document exigerait évidemment bien davantage de commentaires : avec toutes les parties du propre de la messe d'après un graduel du XIVe siècle, et un texte de présentation magnifique, on découvre ici une source inépuisable de plaisir musical dans un chef-d'œuvre réputé difficile d'accès. De quoi considérer d'ores et déjà comme historique ce jalon de la longue discographie consacrée à la Messe de Machaut.
 - Marc Desmet
Technique : 4,5/5

"Diapason d’Orde Diapason-Harmonie n°375 :

On l'espérait sans trop y croire, cette version de l'Ensemble Binchois qui nous offre dans sa vêture d'époque - à la fois savante et naïve - une Messe Notre-Dame toute neuve. Une Messe qui, timbres affinés, rythmes avivés, s'inscrit, bien sûr, dans l'actuelle mouvance a cappella (éternel va-et-vient des choses, après le riche instrumentarium cher aux versions des années 60!) et dans l'environnement liturgique du propre grégorien de la Messe de l'Assomption de la Vierge pour s'imposer comme l'album de référence de la discographie de l'œuvre.
A propos des approches des Binchois - tant dans le plain-chant que dans le répertoire des premières polyphonies d'Occident, de Pérotin à Dufay - certains ont insisté avec raison sur le souffle de jeunesse que ces interprètes ont su faire passer sur le concert du Moyen Age. En réalité, plus qu'un style : une manière d'être à l'aise avec le son et la sensibilité profonde des musiques "haute époque". A cet égard, caractéristique est la façon dont ils vivent et réactivent de l'intérieur la 
Messe de Machaut. Comme si leur formation de chantres familiarisés depuis toujours avec la pratique du grégorien leur donnait toutes les clés - l'intuition spirituelle avec le savoir-faire formel - de ce monument de contrepoint et de ferveur (Dominique Vellard ayant révisé ici la réalisation due au regretté Leo Schrade). Ainsi du Kyrie dont ils réveillent le profil d'éternité comme personne ne l'avait fait avant eux ; avec tout un travail en souplesse sur la dynamique et un instinct "vertical" du discours qui nous rappelle combien le chef-d'œuvre de Machaut reste actuel dans sa "modernité" harmonique.
A la fois ouverte à la lumière mystique et aux enjeux de l'écriture et de la métrique (mais il n'y faut pas chercher le reflet d'un Moyen Age rude et physique), c'est là la version qui joue à fond le texte et le sens des mots, avec la couleur des notes, et semble s'approcher le plus - en l'état présent des connaissances - de la vérité profonde de l'œuvre ; sans chercher à "faire" 
musicologique. - Roger Tellart
Technique : 8/10. Bonne prise de son réaliste.

"Référencede Compact n°68 :

La plus ancienne des Messes à quatre voix non anonymes de l'histoire commence à bénéficier d'une généreuse discographie laser; les amateurs de musique médiévale ne s'en plaindront certes pas, surtout quand leur parvient un objet aussi exceptionnel que l'enregistrement de l'Ensemble Gilles Binchois. Il convient, à cette occasion, de faire le point.
Distinguons d'abord ceux qui se sont contentés de graver l'ordinaire de la Messe écrit par Machaut, sans intercaler les propres grégoriens. L'ensemble Ars Antiqua de Michel Sanvoisin avait reçu louanges et réserves de la part de Jacques Di Vanni obtenant une note moyenne par le fait d'une certaine suavité confinant à la monotonie et de quelques écarts de justesse. Vieux de trente ans, le disque du Délier Consort a bénéficié à nos yeux du prestige du musicien pionnier et de l'indulgence des souvenirs. Délier, il est vrai, avait joué la carte de la modernité, des audaces harmoniques avec une importante participation instrumentale. Enfin, le Hilliard Ensemble obtint une "Référence" grâce à son équilibre ambigu mais idéal entre le raffinement vocal de l'art courtois et l'agressivité farouche du "haut temps". Ces trois disques étaient complétés par des oeuvres sacrées ou profanes. Andrew Parrott et son Taverner Consort étaient les seuls jusqu'ici à avoir gravé une version où figuraient les propres d'une messe, en l'occurrence celle de la Naissance de la Vierge Marie, disque interminable, aux contrastes trop accusés entre la partition de Machaut et les interventions grégoriennes.
Aujourd'hui, Dominique Vellard a choisi la même option à ceci près que c'est la Messe grégorienne de l'Assomption qui sert d'écrin à la Notre-Dame. Et quelle différence! Les Binchois ont une approche autrement stimulante du chant grégorien qui constitue une bonne moitié du CD : mètres et phrasés prennent là une vie frémissante renvoyant au christianisme exalté du temps et aux travaux révolutionnaires de Marcel Pérès. Et concernant la musique de Machaut, Vellard et ses complices ont privilégié son intégration cohérente à la messe grégorienne. C'est dire qu'on ne trouve pas ici les hoquets, les entrechocs un peu forcés que certains interprètes (Délier!) ont voulu faire jaillir de cette oeuvre.
On est même surpris d'emblée par la sagesse et la lenteur du "Kyrie". Les mélismes sont adoucis (fin du "Gloria") mais pas les singularités harmoniques. Un mot vient à l'écoute de ce long office recréé dans toute son ampleur et son efficacité liturgique : la sérénité. La Notre-Dame est chantée à quatre voix soli tandis que d'autres chantres interviennent dans les propres. Le résultat est incontestablement fascinant. On l'aura compris, ce disque n'a que peu à voir avec celui des Hilliard; sa note concerne autant la Messe de Machaut que la restitution du grégorien. Sur ce plan, la réussite est totale. D'autant que la présentation est d'un luxe rare (superbe "une" de pochette), assortie de textes musicologiquement précis, instructifs et abordables par le grand public. Un magnifique travail éditorial. Conclusion : une superbe réalisation, à tous points de vue. - Jean-Luc Macia
Technique : le son est présent, correctement défini et propre. L'aération et la restitution de l'ambiance sont bonnes. Les timbres sont respectés. (Dominique Matthieu).

"10de Répertoire n°38 :

On aimerait convaincre... et donner au lecteur l'envie de découvrir ce monument de la musique médiévale. Passés les quelques instants de surprise dus aux harmonies en quartes et quintes parallèles, on ne peut échapper à la fascination et à l'ivresse des rythmes, tout comme à l'intensité de l'expression. Si nous insistons sur la beauté de ce chef-d'œuvre, célèbre mais méconnu, c'est que nous en découvrons aujourd'hui l'enregistrement fondamental.
Déjà, Dominique Vellard avait fait montre de son talent dans un superbe enregistrement du "Vray remède d'amour" du chanoine de Notre-Dame de Reims et, plus récemment, dans l'un des plus beaux disques de chant grégorien jamais réalisés. Ici, la réussite est encore plus évidente. Vellard a opté (comme Parrott et Hillier) pour une interprétation a capella, en quatuor. Mais, plutôt que de faire suivre la messe de pages profanes, il l'a insérée dans le cadre liturgique de la fête de l'Assomption. Ce qui nous vaut de savourer, une fois encore, le merveilleux ensemble Gilles Binchois, dans ce genre monodique qu'il fait revivre de manière étonnante. Ne serait-ce que pour écouter le Propre grégorien de cette fête, ce disque est un joyau. Ajoutons que plusieurs monodies telles que l'Introït, l'Offertoire ou la Communion sont revêtues d'un déchant improvisé, rappelant ainsi opportunément les balbutiements de la polyphonie, à la manière d'Hucbald ou des moines de Saint-Martial... Une splendeur!
Mais, c'est bien sûr, la polyphonie de Machaut qui motivera l'acquisition de ce disque. Il faut tout d'abord souligner la qualité des voix et leur exceptionnelle homogénéité. On croirait entendre un instrument merveilleux dont les quatre "chœurs" seraient idéalement harmonisés. Le tempo est calme, serein. Les rythmes les plus complexes, finement ciselés, se fondent dans la ligne vocale générale, d'une incomparable plénitude. L'audacieuse virtuosité du contrepoint, les hoquets rythmiques, sont intégrés à l'ensemble de l'architecture, et aucun "effet" technique - certains en font le reproche à Machaut - ne se substitue à l'expression. Plus que Parrott, plus que Paul Hillier dont l'enregistrement est vocalement éblouissant, l'ensemble Gilles Binchois nous émeut par son étrange pouvoir de séduction, et la conviction sincère avec laquelle il rend évident le rapport entre le texte et la musique. Le Kyrie, suppliant, l'Et Incarnatus est magique, le Crucifixus, désolé, sont autant de moments de grâce, où l'on retient son souffle... Jamais les folles arabesques de l'Ars Nova n'ont véhiculé autant de spiritualité. Avec de tels interprètes, la Messe Notre-Dame cesse d'être un "jalon" essentiel de la musique occidentale, et accède à sa véritable nature, celle du chef-d'œuvre. Cela ne signifie pas que l'on puisse l'écouter d'une oreille légère. Elle suppose beaucoup d'attention, de sécurité, de persévérance même, pour ceux dont ce style d'écriture n'est pas familier... Notons que les possibilités du CD permettent de n'écouter que la Messe Notre-Dame (29 mn), ou le Propre de l'Assomption, ou la totalité de l'Office. Il n'y manque alors que les volutes d'encens, et l'écho vertigineux des hautes voûtes.
Ajoutons que les commentaires sont remarquables, et la présentation magnifique. Vellard d'abord. Puis Hillier et Parrott... - Francis Albou
Technique : 8/10. Remarquable prise de son, fine, moelleuse, et aérée. Les timbres des voix sont traduits avec un parfait naturel.

"5 étoiles" de Goldberg n° 4
"Grand Prix des Discophiles" 
Selected by "La Discothèque Idéale" de Flammarion/Compact 
Selected by "Les Indispensables" du Guide Gourmand des Musiques à l'Ancienne 
Selected by  Le Monde de la Musique n°193 dans "La Discographie médiévale"
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