Béla Bartók - Sonate pour violon seul Zoltán Kodály - Duo opus 7 pour violon et violoncelle


Béla Bartók
Sonata for Solo Violin 
Zoltán Kodály
Duo Opus 7 for Violin and Violoncello 

Gérard Poulet
Guarnerius del Gesù violin 
Christoph Henkel
Goffriller violoncello 

"Choc" du Monde de la Musique n°110
"Diapason d'Or" de Diapason-Harmonie n°336
"Un événement exceptionnel" de Télérama n°1996 
"Grand Prix de l'Académie Charles Cros"


Elaborating on an idea of René Leibowitz's, Théodor W. Adorno once said : "Béla Bartók attempted .... to combine Schönberg and Strawinsky". Actually, however, the synthesis effected by the Hungarian composer (1881-1945) was a much vaster one.

His final creative period, to which the Sonata for Solo Violin (1944) belongs, marked the fulfilment of the "spirit of conciliation" that had always been his. The conciliation sought was between the rules of classical composition, and the vocabulary of modern music. This sonata, for example, is based on an abstract concept, the famous Golden Mean, used here to generate musical modes, but extended to include the configuration of the musical sequences as well as the architectonic equilibrium of the whole (as Hungarian musicologist Ernö Lendvaï has shown). But in this instance the mathematical concept is employed for a very classical purpose : the edification of a great form, a form that may be tense and precipitous throughout, but which is stable, nevertheless.

Without being truly neo-classical, Bartók was still emotionally committed to reviving the musical forms of the past in highly daring combinations (see the fugue in Music for strings, percussion, and celesta, in which the voices come together in such a dense configuration they virtually constitute a kind of moving "cluster" anticipating Xénakis and Ligeti). The complete cycle with Bartók led firstly from a respect for the composers of the past, on to a reaction against them, and then, finally, back to a need for substance and a sense of completion.

It was from Yehudi Menuhin that the composer received a commission, in 1943, to write a sonata for solo violin. At the time, Bartók was making a bare living as a scholar of folk music. He was already suffering the initial symptoms of the illness that was soon to take his life. Under the stimulation of Menuhin's generous offer, he embarked on the project enthusiastically, applying ail the experience he had acquired writing the six quartets. This sonata therefore represents one of the greatest pieces, and perhaps the greatest piece, written for the violin in the 20th century.

As with the music of Vivaldi in his time, Bartók's composition literally explodes with all the expressive and harmonic devices available to the instrument : technical virtuosity, inhabitual attacks and bowing, combinations of monody and polyphony. Bartók himself feared the piece might be too difficult to play. He wrote to Menuhin : "many thanks for all the trouble you have taken over fingering and bowing ... I am overjoyed to know the work is playable. But I am still worried about certain passages".

The Sonata for Solo Violin was completed in March, 1944. It contains four movements, all of which could be subtitled, for differing reasons : "based on a study of Bach", The theme of the first movement -Tempo di ciaccona - exactly follows the rhythmic structure of the ancient chaconne, but this structure soon expands under the influence of the second, folk, theme. Here Bartók succeed in combining the chaconne with the three-part sonata form exemplified in Beethoven's 32 Piano Variations in minor. In the composer's own words, written in a letter to his exegete Edwin von der Nüll : "My ideal of beauty is less the style of Bach or Mozart, and more that of Beethoven". From this perspective, Bartók is thus confirmed as the final consummation in mid-twentieth century of the musical developments occurring in the nineteenth. The second movement - Fuga - is a perfect "remake" of the Baroque models. The one difference is that during the four successive entrances, the theme is gradually expanded, varied, and developed, as though it were no longer possible, two centuries after Bach, to construct a fugue with simple statements. But how ingeniously the purely technical difficulties have been dealt with! As performers have no doubt found to their cost, this work is undoubtedly the "nec plus ultra" of the modern violin literature.

The third movement - Melodia -, in contrast to the two previous ones, exploits the lyric quality of the instrument. But this lyricism is slightly detached, and broken up with purely ornamental interpolations. The final movement - Presto - is a "perpetuum mobile" in which the strong beat, syncopation, and contra tempos are continuously varied.

A tribute to Bach, as already noted. And yet, Bartók is saved from sterile academicism by the hint of repressed violence, by the strong musical language, and the brutality of certain melodic and rhythmic figures expressive of the composer's temperament. This great musical pilgrim never lost his taste for adventure or his pioneering spirit. He was therefore not content with merely testing the limits of technical difficulty in this, his final sonata. He also set out to show, as Bach had once done but as no one else in his own century had as yet succeeded in doing, that with the four strings of a violin you can construct an entire edifice of monumental proportions.

Duo for violin and cello Opus 7 (1914)

Zoltán Kodály's Duo for violin and cello, composed in 1914, is one of his major compositions in the area of chamber music. Between 1914 and 1920, the Hungarian composer wrote successively the Duo and the Sonata for solo cello opus 8, a particularly significant work in the contemporary cello literature. He also wrote the second Quartet opus 10, and the Trio Serenade opus 12. With the exception of lieder, these were virtually the last chamber works written by Kodály before he turned to symphonic, vocal, instrumental, and operatic composition.

The career of Zoltán Kodály (1882-1967), like that of his friend Bartók, was begun under the sign of folk music and scholarship into its roots. But by 1910 Kodály was turning to composition and teaching. He gained wide popularity at the time as the author of the Galanta Dances, the Psalmus Hungaricus, and the opera Háry János. The picturesque suite drawn from the latter brought international renown to the composer. But this master of orchestral colouring was also a scholar and a teacher. The results of his intensive musical research are contained in a Method that is widely and successfully used in Hungary and elsewhere throughout the world. Towards the end of his life, Kodály once again became interested in musicology, and executed numerous transcriptions.

Because of the uninterrupted distribution of his works carried out by Universal publishers, Kodály was brought into contact with the greatest conductors of his time -Toscanini, Fritz, Reiner, Ansermet. All were quick to grant him their unstinting cooperation. His international reputation was similar to Bartók's, except that Kodály did not live in exile and, after having participated in the Soviet-inspired 1918-19 Hungarian revolution, he seemed able to adjust to the political upheavals in his country. His fame as an artist and his high status in the country's institutional hierarchy allowed him a certain amount of autonomy and genuine consideration on the part of the authorities, at a time when this was far from the rule in Eastern Europe.

Kodály's musical vocabulary was more traditional than Bartók's, and his aesthetic choices made him a fierce opponent of both the twelvetone system and Strawinsky's neoclassicism; had he not drawn so deeply from folk sources, he might very well have come to resemble the "Group of Six" composers.

His avowed models were Wagner and Debussy, however. In a conversation broadcast on the radio with Ernest Ansermet (whose "Les Fondements de la musique dans la Conscience Humaine" he admired unreservedly) Kodály remarked : "Debussy, and French composers generally, have been good models of musical expression for us. They're a bit too visual for us, however. Their works are constantly inspired by what they see, and they do not, perhaps, become sufficiently involved with the specifically “musical”. We Hungarians are also extremely visual, of course, and in our search for clarity of expression, our painters sought their inspiration in France before we did".

The tone of the Duo for violin and cello is epic, reminiscent of Romanian ballads in its use - which was new at the time - of a spirit of improvisation and "tempo rubato", Like Enesco, Kodály made systematic use of that special rhythmic configuration obtained by the free movement of completely contrastlng rhythmic values Bartók and Constantin Braïloiou dubbed "Rubato Barlando".

The counterpoint between the two instruments is also given a highly original treatment : instead of a dialogue, there is a kind of confrontation, as between two people, each struggling for supremacy over the other. The first movement is in sonata form and so is the second, although it is closer to a fantasia. The finale employs a pentatonic children's song before returning to the theme of the second movement.

texts after Anne Rey originals

Gérard Poulet & Christoph Henkel

Gérard Poulet was born in Bayonne in 1938. He is the son of a famous violinist and conductor and from early childhood exhibited an outstanding talent for music. He was only twelve years old when he was awarded his first Paris Conservatory prize by unanimous vote.

At the age of eighteen he won First Prize in the Genoa Paganini Competition. However, Poulet felt that his training was still incomplete and sought further instruction in his art from great masters such as Henryk Szeryng.

Today Gérard Poulet is at the height of his powers and can be considered the foremost French violinist now performing. His instrument is a superb Guarnerius del Gesù formerly owned by the great Belgian violinist Henri Marteau.

Christoph Henkel was born in Germany in 1946. He received his first cello lessons when he was six years old. A first prize winner in the Young Musicians Competition, he obtained a scholarship to study in the United States with the great János Starker.

In 1971 he held a teaching position at the University of Illinois, and since 1973 has served as professor at the School of Music in Freiburg im Breisgau.

Like Gérard Poulet, he has played all over the world with the best orchestras and conductors. His instrument is a large Goffriller formerly owned by conductor Sir John Barbirolli (who began his career as a cellist) and, subsequently, by Joseph Schüster.

Gérard Poulet and Christoph Henkel : music and friendship

The partnership between Gérard Poulet and Christoph Henkel resulted from a true meeting of hearts and minds for the purpose of creating together that most selfless and yet most inspiriting musical form : chamber music. The two met in 1979 during the Musical Weeks of Les Arcs, an event that can truthfully be said to have contributed a basic dimension to today's musical landscape in France through the contacts made and new talents discovered there.

The mutual musical understanding between Poulet and Henkel was immediate, and their tacit trust in, and respect for each other's musicianship has grown steadily ever since. There is perfect musical balance between the generosity and breadth of tone and phrasing projected by Christoph Henkel's cello, and the purity of sound and stylistic elegance of Gérard Poulet's violin.

In order to expand their field of action, these two outstanding musicians joined Danish pianist Elizabeth Westenholz several years ago, forming a trio.

texts after Gregory Thomas originals


Béla Bartók
Sonate pour violon seul

Tempo di ciaccona
Zoltán Kodály
Duo opus 7 pour violon et violoncelle

Allegro serioso, non troppo
Maestoso e largamente, ma non troppo lento


"Chocdu Monde de la Musique n°110 :

Chez Bartók, le violon est souvent roi, générateur des plus fortes tensions. L'ultime Sonate, achevée à Asheville en mars 1944, rejoint les Deux Sonates pour violon et piano, les Troisième, Quatrième et Cinquième Quatuors et la Musique pour cordes au cœur de la perfection bartokienne, là où l'architecture trace une équation idéale pour un discours extraordinaire d'ampleur et d'économie. Musique du vertige, la Sonate pour violon seul, si elle combine les formes des sonates de Bach et de Beethoven, exprime avant tout la synthèse d'un art, aussi bien que son dépassement.
Avec une humilité vibrante et lumineuse, Gérard Poulet explore la condensation du contrepoint et la symétrie quasi organique du travail mélodique. Sa maîtrise d'archet, sa justesse, sa pureté de jeu dans les oppositions de registres 
(tempo di ciaccona) sont admirables, et plus encore les explosions et les silences de la fugue, et la nuit, aux couleurs effilées de voilure, qui plane sur la melodia, un des plus sublimes mouvements lents qui soient. La ferveur du presto rompt à peine cette violence intègre, exaltée ici jusqu'à la souffrance.
Dans le 
Duo op. 7 de Zoltán Kodály, antérieur de trente ans, l'austérité frénétique et la concentration du matériau font place à une frémissante gravité, où triomphe, dans une clarté plus lunaire que solaire, l'esprit d'improvisation. L'allure hongroise et l'allure roumaine éclatent dans les lentes progressions mélodiques et rythmiques, mais les idées directrices sont d'une richesse comparable à celles de la Sonate pour violoncelle seul de 1915, et l'on ne peut oublier non plus l'influence de Bach (Inventions à deux voix), ni même celle des Duos de Michael Haydn.
Fort différente de la version de Yuli el Eleonora Turovsky (Chandos), l'approche de Gérard Poulet et de Christoph Henkel est plus stricte dans le respect des nuances, la progression dynamique et le choix des tempos. Tout ici respire, allègre, aérien, et cependant le violoncelle de Christoph Henkel, d'une absolue rigueur d'intonation, semble incarner le poids de la destinée. Par instants, cette longue rhapsodie pleine et légère, sensuelle et désincarnée à la fois, frôle le drame. Dans ces soudains accents de véhémence, la diction parfaite de Poulet et Henkel atteint une rare puissance d'émotion. Cet enregistrement marquera une date dans l'interprétation de ces chefs-d'œuvre.
 - Patrick Szersnovicz
Technique : 8 à 9/10. Prise de son claire et précise, d'une grande probité.

"Diapason d'Orde Diapason-Harmonie n°336 :

Quel plaisir d'entendre la sonorité du Guarnerius del Gesù, la beauté de timbre de la ligne mélodique qu'en tire Gérard Poulet. Un son plein, chaleureux, vibrant, rappelant tant Szeryng que Francescatti, mais avec cette technique d'archet qui fait qu'aucune musique de l'Est ne perd son accentuation ou sa respiration naturelle. On savait notre violoniste friand de Bartók et Prokoviev, dont il joue fréquemment les sonates avec piano. Mais on ne connaissait pas sa vision d'une des plus belles œuvres de ce siècle, la Sonate pour violon seul, commandée par Menuhin, et que Bartók eut heureusement le temps de mener à bien. Peu de violonistes se sont risqués à cette ascèse impossible, qui exige d'être aussi grand interprète de Bach que familier de tous les apports de technique et d'écriture accumulés par la somme des six quatuors, terminée en 1939. On peut réduire aux noms d'André Gertler, Gitlis (en 1953), Menuhin (par deux fois, 1948 et 1977), les interprètes marquants de ce chef-d'œuvre qui semble faire peur aux vedettes consacrées, tout au moins à leurs éditeurs! G. Poulet mène les deux premiers mouvements comme partant de la même logique, apparemment empruntée à Bach, en fait combinaison de la structure beethovénienne et d'une incroyable fugue à quatre voix, véritable gageure pour un pauvre violon à quatre cordes. Contrairement à Menuhin, il ne transforme pas en adagio la musique nocturne de la Melodia. Par de subtils jeux de timbres, de relance, il crée un climat lyrique et prenant qu'il anime de toute sa personnalité, laissant ainsi au rondo presto le rôle logique de mouvement perpétuel, fuite vers la vie ou vers la mort, où quelques syncopes, cordes à vide pincées, marquent l'affaiblissement progressif du temps.
On est tout autant subjugué par la spontanéité, l'esprit d'improvisation que Poulet et son partenaire en trio, le violoncelliste allemand Christoph Henkel entretiennent dans le 
Duo de Kodály, qui avait trouvé une virtuosité de conteur et une évidence ethnique indiscutables sous les doigts du Duo Turovsky. Désormais, le duo Poulet/Henkel a pris le relais des Suk/Navarra, Heifetz/Piatigorsky..., trop rares habitués de cette partition explosive. Son ton épique est proche de la ballade roumaine, chère à Enesco, mais elle dispose de cette alacrité rythmique irrépressible qui lui donne une personnalité aussi séduisante que difficile à maintenir! - Pierre-Emile Barbier
Technique : 8/10. Restitution fine et soyeuse. Perspective sonore très naturelle.

"Un événement exceptionnelde Télérama n°1996 :

Je vous concède que le cercle de ses admirateurs allait, d'année en année, grandissant; il n'empêche que Gérard Poulet, à cinquante ans, ne fait toujours pas partie de la cohorte dorée qui enregistre à tours de bras chez les influentes, omnipotentes multinationales du disque.
Cette gravure en forme de chef-d'œuvre, appelée à faire le tour du monde, tant elle est éblouissante, est une belle revanche pour celui que l'on peut considérer, aujourd'hui, sans exagération, comme le numéro un de nos violonistes nationaux et l'un des plus nobles archets de par le monde. Oui, un réconfortant pied de nez à toutes ces "grosses boites" qui ronronnent, repues, trop souvent à côté des talents. Grâce à un modeste éditeur - malgré son nom un tantinet ridicule, ce dernier est Français comme vous et moi -, Poulet a brisé le mur du silence. Le résultat est là. La morale est sauve.
Formidable, épatante prestation de Gérard Poulet! Cette Sonate de Béla Bartók, fruit d'une commande (1943) de Yehudi Menuhin, nécessite, en effet, une telle virtuosité, plus encore : une telle culture musicale, que peu de violonistes osent s'y frotter et que le défi de Poulet prend tout son sens.
Pour en révéler l'exact visage, il faut avoir assimilé aussi bien les quatuors de Bartók que les œuvres les plus aventureuses de Bach et de Beethoven. Une fois, la "digestion" faite, on peut s'attaquer à cette partition hors du commun où l'auteur de la 
Musique pour cordes, célesta et percussions attise toutes les ressources techniques de l'instrument, pour les précipiter dans un brasier désespéré.
On n'aborde pas de tels rivages sans s'être dûment prémuni contre les dangers que le musicien Hongrois accumule sans compter 
("J'apprends avec joie que cette œuvre est jouable"), écrit-il, à l'époque, à Menuhin... (lui-même en doutait). Il faut un son et un ton sains et chevaleresques pour venir à bout de cet ouvrage tendu, ramassé, toutes griffes dehors. Il faut l'intelligence du cœur, il faut un "passé", il faut une âme bien trempée pour libérer les forces telluriques contenues dons ces vingt-cinq minutes de musique, il faut contraindre le lyrisme à ne pas se la couler douce, mais le harceler sans discontinuer, pour que son odeur de soufre l'emporte sur son goût de miel.
Il faut être prodigue, caressant, aux petits soins. Il faut être à la fois ange et démon. Poulet sera le Voyageur qui accompagne Bartók vers son dernier hiver. Deux compagnons luttant, pas à pas, contre le destin.
Avec son complice Christoph Henkel, Poulet caracole ensuite dans 
Duo de Kodály (1914); ballade échevelée dans la campagne hongroise, véritable chanson de geste où les deux héros, le violon et le violoncelle, après des empoignades furieuses, uniront leurs voix pour saluer l'aurore retrouvée. Vous l'avez compris : un enregistrement qui tranche sur la production habituelle. Gare ou vertige, le gouffre est sous nos pieds. Danger. - Paul Meunier
Technique : 5T.

"Grand Prix de l'Académie Charles Cros"

"Les 15 disques de l'année 1988élus par Le Monde de la Musique :

Année après année, Gérard Poulet s'affirme en chef de file du renouveau de l'école française de violon. Pour sa rentrée discographique, il a choisi la Sonate pour violon seul de Béla Bartók. On ne se souvient pas avoir entendu violoniste si dominateur dans ce miroir des Sonates et Partitas de Bach. L'intonation de Poulet est miraculeusement parfaite, son articulation et son vibrato si maîtrisés que l'œuvre en devient plus intelligible, l'auditeur plus intelligent. Privilège de l'artiste qui nous permet d'accéder par les voies les plus simples au cœur même de l'œuvre. Dans le Duo de Kodaly, Gérard Poulet fait équipe avec le violoncelliste allemand Christoph Henkel. Même justesse, mêmes phrasés : un chef-d'œuvre. - Alain Lompech

"Diapason d'Or 1988"
Sélected by "La Discothèque Idéale" de Flammarion/Compact
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